清研智库:Nature称华南农大的研究成果并没有涉及穿山甲的整个基因组

穿山甲是主要的嫌疑人,但大量的遗传学分析尚未找到确凿的证据。

穿山甲经常被偷运到中国,因为那里对它们的肉和鳞片有需求。

科学家们正在竞相在世界范围内寻找造成严重破坏的冠状病毒的来源。三周前,中国科学家根据遗传分析建议,这种身披鳞甲以蚂蚁为食的穿山甲是主要嫌疑人。但是现在科学家们已经检查了上周发布的其他三项穿山甲冠状病毒基因组研究数据,并说,尽管穿山甲仍然是被怀疑对象,但这个谜团还远未被解开。

公共卫生官员希望控制病毒的来源,以防止新的爆发。科学家认为,这种病原体是从动物身上转到人身上的,就像其他冠状病毒一样。例如,导致严重急性呼吸系统综合症(SARS)的病毒被认为在2002年从果子狸身上传染给人类。在此次疫情爆发初期,数十名感染者在武汉华南海鲜市场工作,但是在市场上发现的冠状病毒样本测试尚未确定来源。

三个独立的中国团队正试图追踪冠状病毒的起源,其中一个来自中国疾病预防控制中心,另一个来自中国科学院。

沟通不畅

广州的华南农业大学的研究人员在2月7日的新闻发布会上建议将穿山甲作为动物来源。穿山甲的肉和鳞片在中国备受追捧。后者多用于传统医学。尽管在中国作为世界禁令的一部分禁止销售穿山甲,但它们仍有少数在东南亚和非洲国家走私。研究人员说,他们在走私的穿山甲中发现了一种冠状病毒,与目前感染人的病毒有99%的遗传匹配。

但是结果实际上并没有涉及整个基因组。该研究的作者说,实际上,它与一个称为受体结合域(RBD)的特定位点有关。2月20日,他们在BioRxiv上在线发表了分析结果。华南农业大学教授、论文的共同作者肖立华解释说,新闻发布会的报告是“生物信息学小组与研究实验室之间令人尴尬的沟通错误”。全基因组比较发现,穿山甲病毒和人类病毒共享其DNA的90.3%。

RBD是冠状病毒的重要组成部分,它使它们能够锁定并进入细胞。杜克-新加坡国立大学医学院的病毒学家Linfa Wang说,即使两种病毒的RBD之间有99%的相似性也不一定足以将它们联系起来。

距离不够近

上周在bioRxiv上发布了三项类似的比较研究。其中的一篇论文(由一个国际研究小组于2月18日发布)发现,非法贩卖穿山甲的冷冻细胞样品中的冠状病毒与人类发现的病毒共享其DNA的85.5%至92.4%。

2月20日,来自中国的研究小组发表了另外两篇论文,也研究了走私穿山甲的冠状病毒。该病毒与引起新型冠状肺炎的病毒相似度分别为90.23%和91.02%

在加拿大汉密尔顿的麦克马斯特大学研究冠状病毒的Arinjay Banerjee说,在确定宿主之前,遗传相似性应高于这些研究报告。他指出,SARS病毒与果子狸冠状病毒共享其基因组的99.8%,这就是为什么人们把果子狸视为来源。Banerjee说,如果穿山甲是当前疫情的起源,那也不是这些研究中的穿山甲。

关键差异

到目前为止,在中国云南省的一只蝙蝠中发现了最接近人类冠状病毒的冠状病毒。2月3日发表的一项研究发现,蝙蝠冠状病毒与引起新冠肺炎的冠状病毒共享其遗传物质的96%。蝙蝠本可以将病毒传播给人类,但是两种病毒的RBD站点之间存在关键区别。研究人员说,这表明这种特殊的蝙蝠冠状病毒并没有直接感染人,而是通过中间宿主将其传播给人。

中国科学院动物研究所的生物学家蒋志刚说,这些论文提出的问题多于回答。他问道,如果穿山甲是该病毒的来源,并且是从另一个国家来的,为什么没有关于该地区有人被感染的报道?

在武汉江汉大学研究动物行为的Sara Platto担心,所有关于穿山甲是病毒来源的猜测都可能促使人们杀死穿山甲。SARS爆发后,大批果子狸被杀。问题不在于动物,而在于我们与动物接触。

本文原载于2月26日nature,作者David Cyranoski,清研智库李梓涵编译。

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